Se você é um ávido consumidor de café, já se deparou com o café solúvel nas prateleiras do comércio, mesmo que a sua preferência seja pelos grãos especiais.

Embora muita gente ainda conserve certo preconceito com a versão instantânea, não há dúvidas quanto à popularidade da bebida no mundo inteiro.

Além dos seus vários benefícios, desde as baixas calorias à alta concentração de antioxidantes e propriedades analgésicas e estimulantes, que auxiliam nas funções cerebrais, os cafés coado em grãos ou moído (fresco) e instantâneo (solúvel) dividem o mesmo mercado lado a lado, em preferência mundial.

Especialistas estimam que até 2020 o mercado movimentará cerca de 36,3 bilhões de dólares no mundo todo somente com a produção, venda e consumo de café instantâneo, tendo a China e Rússia como líderes de vendas.

A sua praticidade de consumo é inegável, mas o café solúvel tem conquistando cada vez mais apreciadores também pela qualidade, visto que desde a sua descoberta já evoluiu bastante.

Hoje é possível encontrar versões instantâneas feitas 100% de café arábica na composição do extrato, em que as características sensoriais dos grãos são preservadas.

Com isso, o produto chega a ser bastante semelhante ao café fresco em sabor e aroma.

No entanto, há ainda muitas diferenças entre as duas versões em relação às formulações, seleção de grãos e processos de fabricação.

Quer entender um pouco mais sobre o café solúvel?

Continue nos acompanhando abaixo, que explicaremos tudo o que você precisa saber para identificar um bom café e garantir uma escolha mais acertada.

Afinal, o que é o café solúvel?

O café solúvel ou instantâneo, é um composto natural extraído de forma solúvel e volátil dos grãos de café.

Como no café tradicional, ele é produzido a partir do grão moído e torrado, em seguida processado a partir de diferentes tipos e etapas de desidratação.

A sua concentração é mais potente por conta dos processos de evaporação ou congelamento a que é submetido. Mas a sua principal característica é não precisar ser filtrado ao ser preparado, como no pó de café comum.

Além da praticidade de preparo, o café solúvel tem baixa umidade, por isso, tem maior durabilidade, sendo capaz de conservar o seu sabor e qualidade por mais tempo.

Muitos fabricantes também utilizam apenas café arábica na produção, elevando a qualidade do café e preservando as características de aroma e sabor do grão, a fim de proporcionar um sabor suave, às vezes com presença de notas de caramelo.

Por contar com processos simplificados de preparo, basta adicionar o alimento à água filtrada e quente, sem necessidade de coar para dissolver.

Dependendo da quantidade, é possível obter consistências diferentes até um xarope mais espesso, quando misturado ao açúcar.

xícara de café instantâneo

Como se chegou ao café instantâneo?

A invenção do café solúvel ainda é disputada entre alguns países, sendo que os créditos se dividem entre aqueles que patentearam o produto ao longos dos anos.

Segundo registros históricos, uma das primeiras menções ao café solúvel foi em 1771, na Inglaterra.

O primeiro café instantâneo patenteado pelo governo britânico foi do inventor John Dring, que criou a versão chamada de “composto de café”.

Porém, no século seguinte, em meados de 1890, a fábrica de café e especiarias Strang’s Coffee, na Nova Zelândia, criou o “pó solúvel de café seco da Strang”, que podia ser preparado de forma instantânea com água fervente.

Passados alguns anos, o químico japonês Sartori Kato patenteou nos EUA uma nova versão de café solúvel em 1901, que se tornou o primeiro pó de café solúvel estável do mercado.

No entanto, o produto levou uma década para passar por diversas transformações até começar a ser produzido em massa e comercializado em larga escala, dando todo o mérito ao empresário belga-americano George Constant Louis Washington.

Foi esse o primeiro café instantâneo que atingiu tamanha popularidade durante a Primeira Guerra Mundial, ao ser consumido por soldados americanos nos campos de batalha.

O café solúvel atualmente

Apesar dos preconceitos que circundam o café instantâneo, por parte de alguns apreciadores de café especial, ele é a versão preferida entre consumidores no mercado da China, Rússia, Reino Unido e Turquia.

O Japão é o país líder de fabricação, superando os EUA, seguido da Filipinas, Reino Unido e China.

Já em relação ao volume fabricado comparado ao café tradicional, a Austrália está no topo da lista, com 75% de todo o café fabricado no país, incluindo a Nova Zelândia.

A Rússia se posiciona como um dos 10 principais fornecedores de café solúvel para a Alemanha, tomando a frente do Brasil, a Suíça e Índia.

Já no Brasil, a Associação Brasileira da Indústria de Café Solúvel (ABICS), declarou que o país se encontra entre os maiores produtores e exportadores de café solúvel do mundo, com receita aumentando a cada ano e o consumo no mercado interno também crescendo.

O Brasil produz e exporta café solúvel para 87 países, sendo os principais destinos os Estados Unidos, Rússia, Argentina, Japão e Indonésia, seguidos da Holanda e México.

café preparado para tomar

Como é feito o café solúvel?

Basicamente, a produção do café solúvel envolve as mesmas etapas do café fresco tradicional, como seleção de grãos, torrefação e moagem.

Em seguida, ele passa por processos diferentes de extração (hidratação) e secagem (desidratação).

Esses processos complexos são todos industriais, envolvendo alta tecnologia e padrões de qualidade rigorosos, sem qualquer contato manual.

Na primeira etapa, os grãos de café crus são selecionados e colocados dentro de cilindros de combustão especiais em alta temperatura para torrefação.

Em seguida, eles são moídos e milimetricamente cortados em máquinas especiais, para então passar pelas etapas de extração e secagem.

A etapa de extração consiste em hidratar o pó moído através de um processo de imersão em água. O objetivo é criar uma mistura mais concentrada, preservando os sabores e aromas do café, porém transformando seus compostos em líquidos.

Durante a secagem, o extrato concentrado pode passar por dois processos diferentes de desidratação: congelamento (liofilização) ou pulverização (aspersão), saindo prontos para serem embalados.

O processo de congelamento consiste em colocar o extrato concentrado de café em câmaras especiais de resfriamento para transformá-lo em cristais de gelo, para depois serem aquecidos à vácuo, a fim de evaporar toda a água e sobrar apenas o extrato seco para ser embalado e encaminhado aos distribuidores.

Por outro lado, a pulverização é feita por uma máquina especial que desidrata o extrato concentrado com um spray a 30 metros de altura. Ele remove toda a água, secando todo o extrato, deixando apenas o pó solúvel.

Observação importante: o mundo todo fabrica café solúvel a partir de grãos das variedades arábica e/ou robusta/conilon, resultando em um extrato de um café de qualidade com apenas os componentes do grão e da água, sem nenhum aditivo ou conservante.

Quais são os tipos de café solúvel?

Atualmente no mercado é possível encontrar três variedades de café solúvel, dependendo do método de secagem.

Vamos conferir as opções:

Spray dried

Esse tipo de café solúvel é em pó.

O seu processo de fabricação consiste em submeter o extrato de café a altas temperaturas e pressão, a fim de aumentar a sua concentração e o tornar volátil.

Em seguida, o extrato é transferido para o topo de uma torre, para ser pulverizado e exposto ao ar quente, a fim de perder a umidade e virar pó.

Aglomerado

É o café solúvel obtido a partir do café spray dried, onde o grão moído passa por um processo de aglomeração em um equipamento específico.

Ali dentro o pó é submetido a um vapor, com pressão e velocidade ideais até alcançar a granulometria desejada. O resultado é um café solúvel uniforme, de dissolução fácil e rápida, de excelente aroma e sabor.

Freeze dried ou liofilizado

Este é o processo mundialmente adotado, embora seja recente e considerado mais sofisticado. Ele consiste no congelamento do extrato de café a temperaturas muito baixas (até -40 °C).

Em seguida, ele passa pelos processos de moagem, secagem a vácuo e sublimação (passagem do estado sólido para o gasoso), para que a sua desidratação consiga preservar ao máximo as qualidades sensoriais dos grãos, a fim de se obter um café encorpado, com qualidade superior.

Por isso, o café liofilizado tem um preço maior em comparação aos outros tipos de café solúveis, por conta do processo de secagem complexo e da preferência por blends 100% arábica na produção.

diferentes grãos de café

Café solúvel ou Café fresco (coado)?

Agora deu para entender que o grão de café depois de selecionado é torrado e moído antes de passar pelos processos de produção para se tornar café solúvel.

No caso do café fresco tradicional, depois de torrado ele pode ser comercializado moído ou em grãos.

A principal diferença entre eles é que a versão solúvel é preparada de forma instantânea, bastando acrescentar água quente. Já a versão tradicional precisa ser coada.

No entanto, há mais diferenças entre eles, confira abaixo:

Pureza e composição

Dependendo da espécie de grãos utilizada, a qualidade do café pode variar em ambas as versões, assim como os seus componentes.

Um café 100% arábica passa por uma lavoura mais criteriosa em cuidados e uma seleção minuciosa de grãos.

Por isso, muitos fabricantes priorizam os grãos de café arábica que conservam um melhor sabor e aroma, assim como excelentes componentes. Isso faz com que a qualidade do café seja semelhante ao café tradicional de mesma seleção.

Já os cafés feitos de grão robusta/conilon ou blends de arábica com robust,a são produzidos de forma mais simples, tendo uma qualidade inferior no mercado.

Mesmo assim, o café instantâneo contém até duas vezes mais acrilamida – uma substância química potencialmente prejudicial formada durante a torrefação, que é mais potente que no café arábico tradicional.

No mais, ambos conservam as mesmas propriedades, embora o solúvel seja mais concentrado.

Praticidade de preparo

Sem dúvida que preparar café solúvel é mais fácil, pois o seu preparo é instantâneo, bastando dissolver o pó em água quente ou fria.

Já o café tradicional precisa ser moído, se for em grãos, para depois ser coado.

Além disso, ele exige alguns equipamentos para preparar o café, dependendo do preparo escolhido (cafeteira, french press, coador, filtro, etc).

Sabor e Aroma

O café tradicional, moído ou em grãos, oferece uma maior variedade de sabores, pois pode conservar os seus óleos essenciais e composições químicas intactas.

Além disso, possui uma enorme quantidade de blends, assim como um sabor mais encorpado, adocicado e menos ácido.

Já o café solúvel, embora possa conservar sua composição, perde um pouco de sabor e aroma devido às etapas de processamento que é submetido.

Apesar disso, ambos contém antioxidantes e nutrientes suficientes.

Custo-benefício

O café instantâneo tem o custo mais baixo que os cafés moídos tradicionais, dependendo da marca. Quando comparado aos cafés gourmet/especiais a diferença de preço é ainda maior, por conta da qualidade superior.

Com relação ao desperdício, o café moído é descartado após coado, gerando subprodutos. Além disso, quando em grãos acaba desperdiçando um pouco de pó durante a moagem.

Já o café solúvel é totalmente dissolvido em água, não produzindo qualquer subproduto ou lixo para ser descartado.

Durabilidade

O café em grão ou moído tem uma durabilidade menor em comparação ao café solúvel.

Para não perder suas características, tanto o pó quanto o grão, devem ser conservados em embalagem hermética ou na geladeira, mesmo assim durma pouco.

Por outro lado, o café solúvel tem uma vida útil mais longa e não exige maiores cuidados para o seu armazenamento, basta manter a embalagem fechada em local seco e limpo.

Concentração de cafeína

O café moído tradicional tem uma maior concentração de cafeína do que o café solúvel (20% a menos), pois este último perde parte de seus componentes no processo de fabricação.

Curiosidade: uma xícara de café solúvel pode conter entre 30 e 90 mg de cafeína, enquanto uma xícara de café comum contém entre 70 e 140 mg, dependendo do café (café robusta possui mais cafeína que arábica).

E aí, café solúvel vale a pena?

Agora que você já sabe como o café solúvel é fabricado e os tipos disponíveis no mercado, a sua decisão vai depender do seu gosto e estilo de vida.

Sabemos que ele contém menos cafeína e mais acrilamida, comparado ao café fresco tradicional.

No entanto, ainda consegue manter as características sensoriais dos grãos, nutrientes e antioxidantes poderosos.

Portanto, não perde em nada em qualidade, principalmente se for feito com grãos 100% arábica.

A sua grande vantagem é ser super rápido e prático de preparar. Assim, escolha o melhor café solúvel de acordo com as suas preferências.

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